Gridiron

Never miss a down!

Jake Matthews heeft Manziel’s back(side)

De enige speler die Johnny Manziel’s draftwaarde in de off-season vernaait is Johnny Football zelf. Straks, op het veld, stijgt- en daalt Manziel’s draftwaarde ook door het spel van Jake Matthews, zijn veiligheidsambtenaar in de O-line.

Matthews, de vierdejaars left tackle voor de Texas A&M Aggies, start voor het eerst aan de linkerkant in de lijn om Manziel’s blind side te beschermen. In de SEC is een goede tackle geen luxe maar een noodzaak. De divisie huisvest een aantal dominanten linemen. Niet alleen consensus nummer één-pick van volgend jaar, Jadeveon Clowney, maar ook Anthony Johnson (LSU), Dominique Easley (Florida) en Chris Smith (Arkansas) zijn op jacht naar een Manziel-sack.

Ontmoet daarom Jake Matthews, een top-zoveel pick in de draft volgend jaar. Hij is ruim 1.90 meter groot, weegt een indrukwekkende 140 kilo. Ook belangrijk: Hij bloedt football. Zijn vader Bruce is een hall of famer, broer Kevin is een center voor de Washington Redskins. En als de achternaam je bekend voorkomt: Ene Clay Matthews in Green Bay noemt zichzelf zijn neef.

Jake bezit de country strength die voorbehouden lijkt aan boerenzonen uit het zuiden van de Verenigde Staten. Dat, en het football-klimaat heeft hem een strijder gemaakt. ‘Als team, en als een competitor, wil je tegen de beste teams en spelers uitkomen. Daar kijk ik echt naar uit.’

Hij krijgt de landelijke crème de la crème van passrushers om te blocken, en vult daarin grote schoenen. Luke Joeckel was vorig jaar de left tackle voor de Aggies. Hij ging in de afgelopen draft als tweede van het bord, naar de droeftoeterige Jacksonville Jaguars. ‘Luke is een hele, hele goede speler, ik kijk er naar uit wat hij de NFL gaat doen. En ja, het zal moeilijk worden hem te vervangen, maar tegelijk heb ik vertrouwen in mijn spel.’

Ga er maar aan staan: Blocken voor één van de meest beweeglijke quarterbacks van de afgelopen jaren. ‘Je moet het veld af rennen, proberen voor hem uit te blijven blocken. We hebben gezien dat hij dan mooie dingen kan doen.’